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4 tips to better understand scientific news in healthcare

In the healthcare sector, news articles summarizing clinical study results are essential to communicate and explain the latest scientific developments. However, one must be aware that transforming an extensive scientific study into a short article that can be read in minutes involves many editorial choices, which can sometimes lead to confusion around the conclusions of the study. Whether these news articles are consulted by personal or professional interest, one should always think critically before reacting to these conclusions.

Gabrièle Berger, Associate on our Montreal office’s Healthcare team, shares some tips for better understanding scientific news by going beyond what’s in the papers. (The article is in French.)

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Dans le domaine de la santé, les nouvelles qui relatent les résultats d’une étude clinique sont essentielles pour diffuser et expliquer les avancées de la science. Toutefois, la rédaction de ces articles implique un énorme travail de synthèse et de vulgarisation de la part du chercheur et du journaliste. Transformer une étude scientifique de plusieurs pages (parfois plusieurs dizaines!) en un article qui se lit en quelques minutes seulement exige des choix qui, malheureusement, peuvent mener à une confusion quant aux conclusions de l’étude en question. Un exemple flagrant du raccourci qui est souvent pris dans les médias concerne le titre de l’article : celui-ci résume la conclusion de l’étude en une seule phrase, alors que celle-ci est en fait, la plupart du temps, très nuancée.

Si vous consultez de tels articles au quotidien, par intérêt ou dans le cadre de vos activités professionnelles, il faut demeurer vigilant quant à certains détails avant d’y réagir. Voici quatre conseils qui vous aideront à mieux interpréter et comprendre une nouvelle portant sur une étude scientifique :

1. Allez au-delà de l’article

Prenez toujours le temps de bien lire l’article, mais, si le sujet est vraiment important pour vous, vous devriez aussi consulter l’étude sur laquelle est basée la nouvelle. Plusieurs éléments qui ne sont pas toujours mentionnés dans un article de journal, par souci de concision, vous seront d’une grande aide pour comprendre ses impacts : de quel type d’étude s’agit-il? Quelle est la grosseur de la cohorte et pendant combien de temps a-t-elle été suivie? Par exemple, une méta-analyse, soit une démarche qui vise à mesurer l’effet d’une variable sur une autre à travers une vaste quantité d’études, est reconnue comme étant très fiable. De la même façon, une étude portant sur une cohorte de plusieurs milliers de personnes suivies pendant plusieurs années sera probablement plus révélatrice qu’un échantillon de quelques dizaines de personnes suivies pendant quelques semaines.

2. Prenez conscience de l’écosystème autour de l’étude

Considérez les affiliations des chercheurs ayant réalisé l’étude. Les journaux scientifiques sérieux mentionnent les subventions reçues par les auteurs. Cela ne veut pas dire qu’il y ait un conflit d’intérêts, puisque les études et les essais cliniques apparaissant dans des publications sérieuses sont généralement faits dans les règles de l’art, mais essayez de savoir qui se trouve derrière une recherche avant de réagir.

3. Rappelez-vous que corrélation ne veut pas dire causalité

Vous verrez cette note très fréquemment dans une étude, mais les médias se contenteront souvent d’utiliser un vocabulaire conditionnel pour mitiger le lien de causalité. Rarement, il sera écrit noir sur blanc qu’une variable n’influence pas nécessairement l’autre. Une corrélation, soit le fait que deux éléments évoluent de façon similaire, mérite qu’on s’y attarde, mais il ne faut pas sauter aux conclusions immédiatement. Une étude doit être reproduite à de nombreuses reprises avant de statuer sur un lien de causalité.

4. Soyez critique quant à la source

Si la nouvelle se trouve dans un média réputé et qu’elle est écrite par un journaliste scientifique, il y a de bonnes chances que ce soit une étude sérieuse. Peu importe la source, faites toujours preuve d’esprit critique à la lecture d’un article, mais sans fermeture d’esprit! Considérez toujours l’ensemble des éléments vous permettant de comprendre les résultats d’une étude qui fait les manchettes avant d’en rejeter l’hypothèse.

Pour vous aider à surveiller et à comprendre les nouvelles qui vous touchent, n’hésitez pas à communiquer avec des professionnels. Les experts en santé de NATIONAL peuvent vous aider tant pour la veille médiatique que pour l’interprétation et la rédaction d’articles scientifiques et médicaux.

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Written by Ali Salam | Bob Richardson | Yash Dogra | Sajni Khera

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